Bach előtt

A zenészek istene Johann Sebastian Bach, ezért joggal beszélhetünk zene időszámításba Bach előtt, és Bach utánról. 

Az egyik legkiemelkedőbb alakja a reneszánsz zenei életnek William Byrd, angol mester volt. Akkoriban divatos billentyűs hangszer az úgynevezett virginál volt, amely egy egyszerűbb csembaló gyakorlatilag, a húrok nem távolodnak a játékostól hanem balról jobbra húzódnak, ezért téglalap alakú a hangszer, és kisebb mint a később divatos, több manuális, akár pedálos csembalók. Divatos, könnyed táncokat írt Byrd – és néhány utóda, Gibbons és Bull például – billentyűs hangszerre, hallgassunk egy ilyet Glenn Gould-tól, aki nagyon kedvelte a zenének ezt a korszakát.

Az egyház zene azokban az időkbe a legfontosabb volt, általában a zeneszerzők mind abból éltek, hogy az egyháznak énekes műveket írtak, az 5 szólamú Agnus Dei, azaz az Isten báránya Byrd-től.